#TheNewsroom: hechos vs negocio, una reflexión sobre la labor periodística.

No pretendo hacer leña del árbol caído, pero el terrible error cometido la semana pasada por el diario “El País” me hizo reflexionar sobre la ética, misión, valores y objetivos de los medios de comunicación.

El primer compromiso de un periódico debiera ser otorgar a sus lectores información útil y veraz para ejercer su ciudadanía. Y es que no sólo se trata de mantener al tanto a sus usuarios, sino de presentarles notas, artículos, reportajes  e investigaciones, estratégicamente ordenadas, para que el ciudadano común pueda entonces interesarse, involucrarse y participar en la vida política nacional y— si me apuran, en este mundo globalizado—internacional.

La foto falsa de un Hugo Chávez entubado que ocupó por unas horas la primera plana de unos de los periódicos más importantes en español, nos habla de todo lo contrario; nos habla de un diario que privilegió las ventas y la publicidad, sobre el deber periodístico. Es evidente que un periódico es un negocio, pero ninguno que se diga serio, profesional y respetable, pude priorizar el dinero sobre la veracidad.  

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Curiosamente y provocado por una nueva serie de HBO titulada “The News Room”, reflexionaba sobre este tema en la vacaciones de fin de año (cuando me eché toda la primera temporada).  Will McAvoy es el titular del noticiero estelar de una importante cadena de televisión. Motivado por razones muy específicas (y les recomiendo ampliamente ver esta producción) este periodista decide un día pedir una disculpa a su audiencia por haber faltado durante mucho tiempo a latarea de “informar y educar con éxito al electorado estadounidense”.

En otras palabras, el personaje pide una disculpa por haber favorecido el morbo, las historias sensacionalistas y los chismes, sobre los hechos realmente determinantes para la vida política de su país. “La razón por la que hemos fallado no es un misterio –nos movemos por los ratings”

Es así que la semana pasada “El País” nos falló a todos los que somos sus lectores, pero cuidado;si la pifia de este periódico español ha trascendido mundialmente,  es precisamente por su prestigio y no sería justo dejar de ver que todos los días, otros medios de comunicación (impresos, radio y televisión) juegan con nosotrosnos ven la cara,  segmentan y cubren la información conforme a sus intereses y deshonran la labor periodística pensando primordialmente en cómo generar más billetes.

El error de “El País” es injustificable porque ellos mismos dudaban de la autenticidad de la fotografía y aún así decidieron publicarla; ¿todo sea por una exclusiva para desbancar a la competencia? La imagen (y las finanzas) del “El País” ya pagan por su error, pero este incidente debe dejar un importante aprendizaje para todos los ciudadanos: debemos ser mucho más responsables y selectivos con la información que consumimos.

Los medios son un negocio y muchos de ellos están dispuestos a todo, con tal de maximizar sus ganancias. En su discurso, McAvoy afirma dice que “a partir de este momento, vamos a decidir lo que sale al aire y cómo se le presenta a usted, basado en la simple verdad de que nada es más importante para la democracia, que tener un electorado bien informado”.

¿Cuántos medios y/o periodistas tendrían que ofrecer una disculpa similar?, ¿Cuántos medios y/o periodistas tendrían en valor de hacerlo?, ¿Cuántos medios y/o periodistas en verdad están comprometidos con los hechos?

Buenos, esas son algunas preguntas que dejo al lector. En cuento a nuestro país, creo que sí existen algunos medios que se preocupan por otorgar a la ciudadanía información útil, fidedigna y sin un compromiso político o comercial. Claro que estos sin minoría y es por eso concluyo este texto diciendo que cada quien es responsable de la información que consume y donde la consume.  

Will McAvoy’s (Jeff Daniels) apology to the American people from The Newsroom episode “The 112th Congress.”

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“Good evening, I’m Will McAvoy, this is News Night and that was a clip of Richard Clark, former counter terrorism chief to President George W. Bush, testifying before Congress on March 24, 2004.  Americans like that moment.  I like that moment.  Adults should hold themselves accountable for failure.  And so tonight, I’m beginning this newscast by joining Mr. Clark and apologizing to the American people for our failure – the failure of this program during the time I’ve been in charge of it to successfully inform and educate the American electorate.

Let me be clear that I don’t apologize on behalf of all broadcast journalists, nor do all broadcast journalists owe an apology.  I speak for myself.  I was an accomplice to a slow and repeated and unacknowledged and unamended train wreck of failures that have brought us to now.  I’m a leader in an industry that miscalled election results, hyped up terror scares, ginned up controversy and failed to report on tectonic shifts in our country, from the collapse of the financial system to the truths about how strong we are to the dangers we actually face.  I’m a leader in an industry that misdirected your attention with the dexterity of Harry Houdini, while sending hundreds of thousands of our bravest young men and women off to war without due diligence.

The reason we failed isn’t a mystery – we took a dive for the ratings.

In the infancy of mass communication, the Columbus and Magellan of broadcast journalism, William Paley and David Sarnoff, went down to Washington to cut a deal with Congress.  Congress would allow the fledgling networks free use of taxpayer-owned airwaves in exchange for one public service.  That public service would be one hour of airtime set aside every night for informational broadcasting, or what we now call the evening news.

Congress, unable to anticipate the enormous capacity television would have to deliver consumers to advertisers, failed to include in its deal the one requirement that would have changed our national discourse immeasurably for the better – Congress forgot to add that under no circumstances could there be paid advertising during informational broadcasting. They forgot to say the taxpayers will give you the airwaves for free and for 23 hours a day, you should make a profit, but for one hour a night, you work for us.

And now those network newscasts, anchored through history by honest-to-God newsmen with names like Murrow and Reasoner and Huntley and Brinkley and Buckley and Cronkite and Rather and Russert…now, they have to compete with the likes of me, a cable anchor who’s in the exact same business as the producers of “Jersey Shore.”

And that business was good to us. But News Night is quitting that business right now.  It might come as a surprise to you that some of history’s greatest American journalists are working right now.  Exceptional minds with years of experience and an unshakable devotion to reporting the news.  But these voices are a small minority now and they don’t stand a chance against the circus when the circus comes to town.  They’re over matched.  I’m quitting the circus, switching teams.  I’m going with the guys who are getting creamed.  I’m moved.  They still think they can win and I hope they can teach me a thing or two.

From this moment on, we’ll be deciding what goes on our air and how it’s presented to you based on the simple truth that nothing is more important to a democracy than a well-informed electorate.  We’ll endeavor to put information in a broader context because we know that very little news is born at the moment it comes across our wire.

We’ll be the champion of facts and the mortal enemy of innuendo, speculation, hyperbole and nonsense.  We’re not waiters in a restaurant, serving you the stories you asked for, just the way you like them prepared.  Nor are we computers, dispensing only the facts because news is only useful in the context of humanity.  I’ll make no effort to subdue my personal opinions.  I will make every effort to expose you to informed opinions that are different from my own.

You may ask who are we to make these decisions.  We are MacKenzie McHale and myself.  Ms. McHale is our executive producer.  She marshals the resources of over 100 reporters, producers, analysts and technicians and her credentials are readily available.  I’m News Night’s managing editor and make the final decision on everything seen and heard on this program.

Who are we to make these decisions?  We are the media elite.

We’ll be back after this with the news…”

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